Cometa enorme passará pelo Sol em 2031, segundo dados do Hubble

Núcleo do cometa pode atingir 85 quilômetros de diâmetro — massa está estimada em 500 trilhões de toneladas

Estas imagens mostram como o núcleo do cometa C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) foi isolado de seu coma, uma vasta camada de poeira e gás que envolve a parte sólida e gelada do cometa.
Estas imagens mostram como o núcleo do cometa C/2014 UN271 (Bernardinelli-Bernstein) foi isolado de seu coma, uma vasta camada de poeira e gás que envolve a parte sólida e gelada do cometa. NASA, ESA, Man-To Hui (Macau Uni

Ashley Stricklandda CNN*

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Um cometa com um núcleo maior do que o estado de Rhode Island está vindo em nossa direção, mas a Terra não corre o risco de uma situação de “não olhe para cima”, dizem os astrônomos.

Embora os cometas sejam mais reconhecíveis por suas caudas, que podem se estender por milhões de quilômetros, o coração de um cometa é seu núcleo sólido. Este núcleo é feito de gelo e poeira, que forma uma bola de neve suja.

Enquanto a maioria dos núcleos de cometas conhecidos mede alguns quilômetros de diâmetro, os astrônomos usando o Telescópio Espacial Hubble detectaram o cometa C/2014 UN271 com um núcleo que atinge 85 quilômetros de diâmetro. Isso é mais que o dobro da largura de Rhode Island.

Este núcleo é cerca de 50 vezes maior que os de outros cometas e tem uma massa estimada de 500 trilhões de toneladas, que é 100 mil vezes maior que a massa de um cometa típico.

O cometa está se movendo a 35.405 quilômetros por hora da borda do nosso Sistema Solar e fará sua maior aproximação de nós em 2031, entre a Terra e Saturno.

O cometa foi descoberto pelos astrônomos Pedro Bernardinelli e Gary Bernstein enquanto observavam imagens de arquivo tiradas pelo Dark Energy Survey no Observatório Interamericano Cerro Tololo, no Chile.

O cometa foi observado pela primeira vez em 2010 e também é conhecido como Cometa Bernardinelli-Bernstein em homenagem aos seus descobridores. Desde então, os astrônomos observaram o cometa com telescópios terrestres e espaciais.

Este diagrama compara o tamanho do núcleo sólido e gelado do Cometa Bernardinelli-Bernstein com vários outros cometas. / Nasa/ESA,/Zena/Levy

Em janeiro, pesquisadores usaram o Telescópio Espacial Hubble para tirar cinco fotos do cometa. As imagens fazem parte de um novo estudo publicado nesta terça-feira (12) no The Astrophysical Journal Letters.

“Este cometa é literalmente a ponta do iceberg de muitos milhares de cometas que são muito fracos para serem vistos nas partes mais distantes do Sistema Solar”, disse o coautor do estudo David Jewitt, professor de ciência planetária e astronomia da Universidade da Califórnia, Los Angeles, em um comunicado.

“Sempre suspeitamos que este cometa tinha que ser grande porque é tão brilhante a uma distância tão grande. Agora confirmamos que é.”

Os cometas são relíquias dos primórdios do Sistema Solar, restos gelados de quando os planetas estavam se formando. A gravidade dos maiores planetas chutou cometas para a Nuvem de Oort, e a nuvem agora é o lar de cometas distantes na borda do nosso sistema solar que se estende até o espaço profundo. Os cometas viajam de volta para o sol quando suas órbitas experimentam o puxão gravitacional das estrelas que passam.

Em alguns milhões de anos, a órbita do Cometa Bernardinelli-Bernstein o devolverá à Nuvem de Oort.

“Este é um objeto incrível, dado o quão ativo é quando ainda está tão longe do Sol”, disse o principal autor Man-To Hui, professor assistente da Universidade de Ciência e Tecnologia de Macau em Taipa, Macau, em um comunicado. “Achamos que o cometa poderia ser bem grande, mas precisávamos dos melhores dados para confirmar isso.”

A equipe de pesquisa usou dados do Hubble para distinguir o núcleo do cometa do coma, ou o envelope empoeirado que envolve um cometa à medida que se aproxima do sol.

O calor do sol aquece o cometa à medida que ele se aproxima, fazendo com que partes dele sublimem ou façam a transição de um sólido para um gás. Esse coma nublado é o motivo pelo qual os cometas parecem confusos quando os vemos através de telescópios.

A análise da equipe não apenas revelou o tamanho do núcleo, mas também o fato de ser mais escuro que o carvão, disse Jewitt.

O cometa experimenta uma órbita oval de três milhões de anos. Está agora a menos de dois bilhões de quilômetros do nosso sol.

Os astrônomos esperam que o estudo do Cometa Bernardinelli-Bernstein possa revelar mais sobre a Nuvem de Oort, hipotetizada pela primeira vez pelo astrônomo holandês Jan Oort em 1950. A nuvem continua sendo uma teoria porque está muito distante para ser observada, então a maior estrutura do nosso Sistema Solar é essencialmente invisível .

As naves espaciais Voyager da Nasa não alcançarão a Nuvem de Oort interna por mais 300 anos — e podem levar 30 mil anos para passar por ela. Mas cada cometa que se aproxima do sol revela mais detalhes sobre sua misteriosa casa.

 

Este conteúdo foi criado originalmente em inglês.

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