Startup indiana pode revolucionar agricultura oceânica com ‘colheitadeira marítima’

A empresa pretende usar as algas marinhas como alimento, bioplástico e biocombustível

O protótipo Sea Combine da Sea6 Energy opera em uma fazenda de algas marinhas na costa da Indonésia
O protótipo Sea Combine da Sea6 Energy opera em uma fazenda de algas marinhas na costa da Indonésia SEAS ENERGY

Nell Lewisdo CNN Business

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Frequentemente usada para embrulhar sushi e dar sabor a sopas, as algas marinhas têm um potencial muito maior – tanto como alimento quanto para uso em uma ampla gama de produtos cosméticos e têxteis a embalagens biodegradáveis ​​e até biocombustíveis.

Normalmente, as algas são cultivadas em cordas ou redes suspensas no oceano, mas as técnicas atuais tornam o cultivo em grande escala quase impossível.

A agricultura oceânica está na “idade da pedra”, de acordo com Shrikumar Suryanarayan, cofundador e CEO da Sea6 Energy de Bangalore e ex-chefe de pesquisa e desenvolvimento da Biocon, uma empresa farmacêutica indiana especializada em medicamentos de origem biológica. “É como usar uma espátula e uma picareta para cultivar terras.”

Fundada em 2010, a Sea6 Energy quer mecanizar a agricultura oceânica com seu “Sea Combine”, um catamarã automatizado que simultaneamente colhe e replanta algas marinhas no oceano.

A máquina viaja para frente e para trás entre as linhas de algas marinhas, colhendo as plantas totalmente crescidas e substituindo-as por linhas recém-semeadas.

Um protótipo está sendo implantado na fazenda de algas da empresa na costa da Indonésia. O país do sudeste asiático tem uma tradição de cultivo de algas marinhas que envolve os moradores amarrando pedaços de algas em cordas e puxando-os para o mar, antes de colher manualmente as linhas, e há um grande apetite pela colheita na região, de acordo com Suryanarayan.

Conforme o desenvolvimento da tecnologia e a ampliação do mercado, a empresa pretende implantar mais Sea Combines, inclusive em seu país natal, a Índia.

Enquanto a indústria global de algas marinhas dobrou de tamanho entre 2005 e 2015 e produziu 33 milhões de toneladas métricas em 2018, a produção intensiva e cara em mão de obra deve impedir o crescimento do mercado, de acordo com a empresa de pesquisa de mercado Fortune Business Insights.

O preço das algas marinhas restringe seus usos potenciais, diz Suryanarayan, e no mercado atual, muitas vezes só é economicamente viável usar algas marinhas para aplicações alimentares caras.
Suryanarayan espera que o Sea Combine corte custos e torne as algas marinhas mais baratas, para que possa ser mais amplamente utilizado. Fazer isso não afetará os meios de subsistência locais, ele acredita, já que as cooperativas das aldeias poderiam alugar o maquinário, permitindo-lhes cultivar uma área maior.

Comida e combustível.

A Sea Combine é apenas “uma ferramenta” na operação mais ampla da Sea6 Energy, diz Suryanarayan. A empresa, que arrecadou US$ 20 milhões em recursos, atualmente usa as algas colhidas pela máquina para fabricar em pequena escala produtos como ração animal e fertilizantes agrícolas, afirma.

Embora Suryanarayan admita que tem sido uma jornada lenta para a empresa, principalmente devido à falta de investimento em seus primeiros anos, ele acredita que ela está agora em um “ponto de inflexão”, já que as bases foram lançadas, a tecnologia desenvolvida e há um interesse considerável em todo o mundo no potencial das algas marinhas para mitigar as mudanças climáticas.

O próximo passo da empresa é ampliar a gama de produtos à base de algas marinhas, começando pelos bioplásticos, que pretende começar a produzir nos próximos três anos.

As algas marinhas são apresentadas há muito tempo como uma alternativa biodegradável ao plástico, com a UE financiando pesquisas sobre o assunto na última década. A startup Notpla, com sede em Londres, já usou algas marinhas para criar embalagens sustentáveis ​​para bebidas e molhos.

Sea6 Energy está nos estágios iniciais de desenvolvimento de seu próprio filme biodegradável para substituir sacolas de plástico e papel. Mas a ambição mais ousada da empresa é converter algas marinhas em biocombustível, ajudando a reduzir a dependência da Índia do petróleo bruto.

Pesquisas científicas realizadas pela empresa mostram que seria tecnicamente viável, mas Suryanarayan admite que ainda há um longo caminho a percorrer antes de se tornar comercialmente viável.

Vincent Doumeizel, diretor do Programa de Alimentos da Lloyd’s Register Foundation, uma instituição de caridade que apoia a pesquisa e a inovação, e consultor sênior do Pacto Global das Nações Unidas (UNGC), a iniciativa de sustentabilidade corporativa da ONU, está cético.

“Precisaríamos de hectares e hectares [de algas] para produzir alguns galões de óleo”, diz ele à CNN Business. “Para mim, produzir algas marinhas para biocombustível é como usar ouro para fazer cascalho.”

Em vez disso, Doumeizel acredita que a Sea6 Energy deve se concentrar em áreas onde as algas marinhas podem fazer uma diferença imediata. A alimentação do gado enriquecida com algas marinhas tem o potencial de reduzir as emissões de metano dos bovinos porque contém compostos que impedem os micróbios no intestino de uma vaca de produzir o gás; os bioplásticos podem contribuir para a descarbonização; e as plantas nutritivas podem ajudar a alimentar a crescente população mundial, diz ele.

Mas, primeiro, o investimento da indústria precisa ser acelerado, diz Doumeizel, acrescentando que acolhe os esforços das empresas que desenvolvem tecnologia para o cultivo em escala industrial.

A Sea6 Energy não está sozinha nisso. A empresa norueguesa Seaweed Solutions projetou o “Seaweed Carrier”, uma estrutura em forma de folha que pode cultivar grandes quantidades de algas marinhas em águas profundas, e a AtSeaNova, com sede na Bélgica, desenvolveu uma máquina flutuante de semeadura e colheita.

“A agricultura marinha é uma das formas de melhorar a sustentabilidade do planeta”, diz Suryanarayan. “Nosso trabalho e jornada serão bem realizados se mostrarmos que é economicamente viável.”

Este conteúdo foi criado originalmente em inglês.

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