Maior jornal pró-democracia de Hong Kong é fechado; Pequim aumenta pressão

Fundador Jimmy Lai foi preso e acusado de parceria com forças estrangeiras para colocar em risco a segurança nacional

Jornal pró-democracia é fechado em Hong Kong
Jornal pró-democracia é fechado em Hong Kong Foto: Apple Daily/Getty Images

Jenni Marsh, CNN Business

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Um ano foi o suficiente para que uma Lei de Segurança Nacional imposta por Pequim derrubasse o maior e mais “barulhento” jornal pró-democracia de Hong Kong.

A Next Media anunciou, nesta quarta-feira (23), que o Apple Daily, seu noticiário carro-chefe, publicará sua última edição na quinta-feira devido a um ambiente insustentável em que seus jornalistas foram presos e milhões de dólares em ativos congelados. A plataforma digital do veículo deixará de operar no mesmo dia, informou a empresa em um comunicado.

A notícia causou um calafrio na indústria de mídia de Hong Kong e minou as afirmações do governo de que a nova legislação não diminuiria a liberdade de imprensa.

No ano passado, o Partido Comunista da China agiu para alinhar Hong Kong com seu governo autoritário, contornando a legislatura da cidade para implementar a lei de segurança. Ele pune qualquer coisa que as autoridades considerem ser subversão, terrorismo e cumplicidade com forças estrangeiras, até prisão perpétua.

Embora a líder da cidade, Carrie Lam, tenha dito na época que a liberdade de imprensa ainda seria protegida, os funcionários do Apple Daily dizem que sabiam que era apenas uma questão de tempo antes de serem visados.

“Mas ainda assim foi um choque quando aconteceu”, disse um jornalista da publicação, que pediu para permanecer anônimo por temor à segurança.

Desde que a lei entrou em vigor, o Apple Daily foi prejudicado pouco a pouco. O fundador Jimmy Lai – já na prisão por participar de um comício pró-democracia – foi preso e acusado de parceria com forças estrangeiras para colocar em risco a segurança nacional. Cinco dos principais editores e executivos do jornal foram acusados do mesmo crime, aparentemente por usar artigos para pedir a governos estrangeiros que sancionassem Hong Kong.

Centenas de policiais invadiram duas vezes a redação da publicação, mais recentemente apreendendo computadores e materiais – uma ação alarmante para jornalistas e suas fontes em um ambiente cada vez mais sensível. Vários jornalistas do Apple Daily já haviam parado antes deste mês, dizendo que as recompensas por seu trabalho não compensavam mais o risco de prisão.

Mesmo com a pressão oficial sobre o jornal, o apoio público aumentou. Na sexta-feira passada, após a prisão de seus principais editores, o Apple Daily imprimiu 500.000 cópias que se esgotaram.

Isso não foi suficiente para conter um aperto financeiro pelas autoridades de Hong Kong. Embora o Next Media tenha dito aos investidores que tinha dinheiro suficiente para durar 18 meses a partir de abril, nos últimos dias como contas bancárias do jornal foram congeladas.

Cópias do jornal "Apple Daily"
Cópias do jornal “Apple Daily”
Foto: ISAAC LAWRENCE/AFP/AFP via Getty Images

Na quarta-feira, enquanto o conselho se reunia para discutir o futuro do jornal, policiais invadiram novamente a redação prendendo outro jornalista. Horas depois, o jornal anunciou que após 26 anos nas bancas, fecharia as portas.

“Uma mulher publicou uma nota, há alguns dias, dizendo que sem a Apple ela simplesmente não se sente tão segura como antes, com uma imprensa livre como uma protetora da sociedade”, disse Mark Simon, um dos principais conselheiros de Lai.

Uma voz crítica

Jimmy Lai fundou o Apple Daily em 1995, canalizando a riqueza que havia acumulado como magnata do setor têxtil para a operação de publicação Next Digital. A missão de seu título central, Apple Daily, sempre foi clara: criticar o Partido Comunista do qual Lai fugiu da China continental quando criança.

O jornal foi uma sensação, e seu tabloidee rapidamente o tornou um líder de mercado, dando a Lai uma grande plataforma para influenciar a opinião em Hong Kong. O jornal impulsionou a cultura paparazzi na cidade e às vezes atraiu a ira por seus métodos de reportagem. Mas também rastreou a riqueza das autoridades do continente e de suas famílias em Hong Kong, e dedicou amplos recursos para responsabilizar os que estão no poder.

A crescente influência econômica de Pequim no início dos anos 2000 fez com que outros veículos evitassem criticar abertamente o Partido Comunista, atentos às implicações comerciais. Lai não se importou. O Apple Daily continuou cutucando o urso, mesmo que isso significasse que grandes corporações de Hong Kong, como Cathay Pacific ou CK Hutchison Holdings nunca anunciaram com a publicação.

O jornal não recuou enquanto o Partido Comunista sob o presidente Xi Jinping se tornava cada vez mais intolerante a qualquer dissidência – especialmente em seus territórios disputados ou semiautônomos como Hong Kong, que depois de ser devolvido à China pela Grã-Bretanha em 1997 foi prometido a sua sistema próprio de governança há 50 anos.

Essa configuração de duas vias levou a uma desconexão entre como os habitantes de Hong Kong esperavam ser governados e o desejo de Pequim de controlar a cidade.

Lai foi uma figura-chave em uma série de protestos de 2014 apelidados de movimento Umbrella, que paralisou o centro de Hong Kong por meses. Seu jornal se tornou um símbolo da oposição aos planos de Pequim de como o líder de Hong Kong seria escolhido.

Jimmy Lai, fundados do jornal, foi preso em ações anteriores ao fechamento defin
Jimmy Lai, fundados do jornal, foi preso em ações anteriores ao fechamento definitivo do veículo
Foto: Keith Tsuji/Getty Images

Quando a agitação em massa estourou novamente em 2019, desta vez por causa de um projeto de lei que propunha a extradição para a China, as primeiras páginas do Apple Daily sugeriam aos leitores a participarem de grandes marchas e que imprimissem pôsteres antigovernamentais para o ato.

Declínio das liberdades de mídia

O Apple Daily dividiu opiniões em Hong Kong. Era amado por aqueles que compartilhavam seus valores liberais e odiado pelos conservadores que o acusavam de causar o caos.

Ainda assim, sua morte causou alarme sobre a liberdade de imprensa em Hong Kong. Na terça-feira, o líder da cidade Lam tentou descartar esses temores, dizendo que uma investigação policial sobre o Diário da Apple “não estava relacionada ao trabalho normal do jornalista”.

Michael J. Abramowitz, presidente da ONG Freedom House, protestou contra essa afirmação.
“Tratar o jornalismo independente e baseado em fatos como uma ameaça à segurança nacional é um ataque inaceitável à liberdade de imprensa e surge em meio a uma repressão mais ampla à liberdade de expressão e de reunião em Hong Kong”, disse ele.

Agora não está claro como uma miniconstituição de Hong Kong – uma Lei Básica, que garante a liberdade de expressão e da mídia – funcionará ao lado de uma lei de segurança nacional que parâmetros cada vez mais restritos para o trabalho jornalístico.

O fechamento do Apple Daily segue uma série de liberdade de imprensa. O chefe de polícia da cidade recentemente propôs uma lei anti-notícias falsas; um jornalista foi condenado por erro administrativo ao investigar supostas irregularidades policiais; e a emissora pública RTHK viu sua cobertura reduzida.

Ao mesmo tempo, houve uma repressão às liberdades civis mais amplas. Este ano, a vigília anual da Praça da Paz Celestial em Hong Kong não teve permissão para prosseguir, aparentemente por causa das restrições da Covid-19, e os participantes em potencial ameaçados de até 12 meses de prisão.

Em um sinal da diminuição da tolerância de Hong Kong para posições políticas divergentes das de Pequim, Taiwan anunciou que removerá todos os funcionários não locais de seu escritório na cidade. Taipei acusou o governo de Hong Kong de exigir que seus funcionários taiwaneses assinassem um documento reconhecendo a reivindicação de Pequim sobre a ilha autônoma como um pré-requisito para a renovação do visto.

 Jimmy Lai continua preso sem poder defender o jornal fundado. Em seus meados dos anos 70, é discutível se algum dia ele voltará a andar em liberdade em Hong Kong.

“Eu nunca teria imaginado que chegaria a esse ponto.” disse Andrea Lo, jornalista freelancer em Hong Kong. “O Apple Daily é uma grande parte da vida cotidiana para nós, como habitantes de Hong Kong, mas não apenas porque tem sido consistentemente o maior campeão da voz do povo.

Todos nós achamos muito valor em sua cobertura sobre tudo, desde o profissional -protestos democráticos a relatórios em tempo real sobre incidentes em Hong Kong. “

Na quarta-feira, leitores enlutados se reuniram em frente à sede do jornal, segurando cartazes, cartões e flores. “Acho que as pessoas sentirão falta do Apple Daily como uma plataforma onde podem falar livremente e criticar o governo e Pequim”, disse o funcionário da redação do Apple Daily.

“Talvez alguma outra mídia se torne nosso substituto”, acrescentou ele, em dúvida.

(Texto traduzido, leia original em inglês aqui)

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