Cientistas tentam salvar Grande Lago Salgado antes que ele se torne lixo tóxico

O consumo e o desvio de água realizado pelos humanos há muito secam o lago de Utah, cujas margens retrocederam. Nível de água pode ser o mais baixo em 58 anos

Lucy Kafanov, Leslie Perrot and Eliott C. McLaughlin, da CNN
17 de julho de 2021 às 16:18
Grande Lago Salgado
O Grande Lago Salgado retrocede em maio da Ilha Antelope, perto de Salt Lake City
Foto: Rick Bowmer/AP

O Grande Lago Salgado também é conhecido como Mar Morto da América — devido à semelhança com sua contraparte muito menor do Oriente Médio —, mas os cientistas temem que o apelido possa em breve adquirir um novo significado.

O consumo e o desvio de água realizado pelos humanos há muito secam o lago de Utah. Seu nível hoje está a centímetros do mais baixo registrado em 58 anos, dizem autoridades estaduais, e as condições de seca no Ocidente, alimentadas pela crise climática, agravaram as condições.

A pior parte? É apenas julho e, historicamente, o lago não atinge sua baixa anual até outubro.

"Nunca vi algo tão ruim — não em minha vida", disse Andy Wallace, voando sobre a massa de água em um avião a hélice, como fez durante anos como piloto comercial.

De forma mais simples, o maior lago salgado do hemisfério ocidental está diminuindo rapidamente. Deixado sozinho, a pegada do lago se estenderia por 2.100 milhas quadradas — mais de três vezes a área de Houston.

Uma análise publicada no ano passado mostrou que a água drenada dos rios que alimentam a maravilha natural havia reduzido seu nível em 11 pés, o que diminuiu a área do lago em mais da metade.

"Vinte anos atrás, isso tinha cerca de três metros de profundidade", disse Kevin Perry, presidente do departamento de ciências atmosféricas da Universidade de Utah, enquanto andava de bicicleta em julho pelo leito desidratado do lago

Grande Lago Salgado está secando
Foto: Lucy Kafanov/CNN

Organismos morrendo e arsênico

Perry e outros cientistas temem estar assistindo a uma calamidade em câmera lenta.

Dez milhões de pássaros voam para o Grande Lago Salgado todos os anos para se alimentar da vida marinha — que agora luta. Mais pelicanos se reproduzem na área do que em qualquer outro lugar do país.

O problema se espalha pela cadeia alimentar. O Utah Geological Survey expressou abertamente nesta quinta-feira seu medo de que os níveis cada vez menores do lago ameacem matar microbialitos — montes subaquáticos parecidos com recifes que ajudam a alimentar moscas de salmoura, camarões de água salgada e, portanto, as 338 espécies de pássaros que visitam o lago a cada ano.

Pelicanos se reúnem em junho em uma ilha na Baía de Farmington, perto do Grande Lago Salgado
Foto: Rick Bowmer/AP

"Pensamos nessas estruturas como rochas vivas", disse Michael Vanden Berg, gerente do programa de mineração e energia da pesquisa. "A população do Grande Lago Salgado é um dos maiores acúmulos de microbialitos modernos do mundo."

Se o lago continuar a recuar a níveis históricos, uma proporção até então invisível dos microbialitos do lago será exposta, disse um comunicado à imprensa. Pode levar apenas semanas para o tapete microbiano erodir as "rochas vivas", e pode levar anos para se recuperar, mesmo se os níveis dos lagos voltarem ao normal, afirmou o comunicado.

O camarão marinho, também conhecido como macaco-do-mar, é outro animal que está lutando contra o aumento da salinidade que vem com menos água. E eles não são apenas comida de pássaro: são exportados como alimento para peixes e a colheita comercial contribui para uma economia estimada em US$ 1,5 bilhão — o que, junto a recreação e extração mineral, ajuda a alimentar os pescadores e outras pessoas que vivem ao redor do Grande Lago Salgado.

A desaceleração econômica não é a única ameaça aos humanos na área. O solo de Utah é naturalmente rico em arsênico, um composto tóxico que causa uma série assustadora de problemas de saúde. "Quando percorre rio abaixo, ele cai no lago", disse Perry. "Quando o vento sopra, como costuma acontecer com bastante violência, ele levanta o leito empoeirado do lago", afirmou.

“Uma das nossas preocupações são as partículas que saem do lago e entram nos pulmões das pessoas”, disse ele. "De 15 a 20 anos atrás, quando o lago era mais alto, a maioria dessas manchas de poeira estavam cobertas por água. E, à medida que o lago recua, fica mais exposto. Com isso, temos tempestades de poeira mais frequentes."

"O Lago Owens, um lago quase seco a leste da Floresta Nacional de Sequoia, na Califórnia, foi desviado para o Aqueduto de Los Angeles há quase um século", observou Perry. Embora parte da água esteja retornando ao lago, seu leito seco é a maior fonte de poluição por PM-10 — grandes partículas de poeira inaláveis — no país.

O Grande Lago Salgado é muito maior do que o Lago Owens e, embora a população ao redor do Owens seja de cerca de 40.000, há mais de 2 milhões de pessoas vivendo ao redor do Grande Lago Salgado, ressalta Perry.

Um bisão caminha em abril ao longo da margem recuada do Grande Lago Salgado a caminho de um bebedouro em Antelope Island, Utah
Foto: Rick Bowmer/AP

"Este lago também pode se tornar uma das maiores fontes de emissão de poeira na América do Norte", disse ele. "No momento, o leito do lago está protegido por uma crosta frágil e, se essa crosta for perturbada ou sofrer erosão com o tempo, esse lago pode começar a emitir muito mais (poeira)."

'Estamos à beira de uma catástrofe'

Trechos enormes do lago em Utah parecem mais com o Vale da Morte do que com qualquer rio, com o solo estéril e fraturado pelo calor seco. Outras áreas parecem poças de rua extensas. Os pássaros caminham pela sujeira da costa ao longo das marinas vazias, seus pés escorregando no chão.

"Os marinheiros  tiveram seus veleiros içados das marinas do Grande Lago Salgado por guindaste nos últimos dias, devido à queda do nível do lago", escreveu o Utah Rivers Council na introdução de um relatório alertando que uma barragem, um oleoduto e a proposta de um reservatório para o leste só aumentará os problemas.

Embora o comportamento humano continue sendo a principal preocupação dos cientistas, a falta de chuva no oeste não está ajudando. "O Grande Lago Salgado agora é como água em um prato, enquanto a maioria dos lagos se assemelha a uma xícara", disse Jaimi Butler, coeditora da análise de 2020 mostrando que a área do lago encolheu 51%.

As águas rasas são mais propensas a evaporação em condições de seca e, embora o nível do lago diminua e flua ao longo de qualquer ano, ele tende a atingir seu ponto mais baixo no outono, por volta de outubro no hemisfério Norte. "O lago continuará a encolher nos próximos três meses, e o nível da água pode afundar mais de 2 pés no Halloween [em 31 de outubro]", suspeita Butler.

Foto: Rick Bowmer/AP

"Manter a água no Great Salt Lake é o que me mantém acordado à noite", disse Butler, uma bióloga da vida selvagem que cresceu ao redor do lago e atua como coordenadora do Great Salt Lake Institute no Westminster College. "Estamos à beira de uma catástrofe."

Mãe Natureza e moradores devem unir forças

Jaimi Butler posa ao lado da margem recuada do Grande Lago Salgado
Foto: Leslie Perrot/CNN

Butler chorou ao contemplar as ramificações de não tomar medidas firmes para salvar o lago.
“O Grande Lago Salgado será uma catástrofe ambiental, econômica e, realmente, cultural, tudo em um”, disse ela. "Eu cresci aqui. Um lugar se torna você. Somos todos o Grande Lago Salgado. Todos nós somos, e não devemos deixá-lo ir embora", afirmou.

"Os humanos criaram o problema e terão que participar da solução", disse ela. "Reduzir o uso de água e aumentar as taxas de serviços públicos para deter o desperdício seria um começo", acrescentou.

Apesar dos alertas, a água destinada ao Grande Lago Salgado continua a ser desviada para fazendas, ranchos e cidades — que desfrutam de uma das águas mais baratas do país, disse Butler.

Os residentes de Salt Lake City pagam uma das taxas de água mais baixas das principais cidades dos EUA, de acordo com uma análise da Circle of Blue, uma organização sem fins lucrativos que defende o manejo responsável dos recursos hídricos.

Uma família de quatro pessoas que usava 100 galões por dia pagou US$ 32 por mês em 2018 — cerca de metade do que os nova-iorquinos pagaram, 1/3 do que os atlantes pagaram e 1/4 do que os moradores de São Francisco gastaram naquele ano. Entre as grandes cidades, apenas os residentes de Memphis pagaram menos.

Mas parece que os residentes ao redor do Grande Lago Salgado têm agido de forma mais consciente, disse Marcie McCartney, gerente de conservação de água e educação da Divisão de Recursos Hídricos de Utah.

“Todos ao redor e naquela bacia estão fazendo tudo o que podem para usar a água da maneira mais inteligente possível”, disse ela. "Estamos vendo muita economia (de água) este ano, o que é incrível, mas o Grande Lago Salgado está definitivamente sofrendo, e a única maneira de aumentar o nível desses lagos é um ano com água melhor para o nosso pacote de neve."

Os visitantes param em junho nas águas rasas do Grande Lago Salgado.
Foto: Rick Bowmer/AP

As autoridades encarregadas de monitorar o escoamento da neve para os riachos e reservatórios devem calcular quanto é necessário para o abastecimento de água — potável, agricultura, etc. — e o restante pode ser liberado rio abaixo no Grande Lago Salgado, explicou McCartney. O "pacote de neve pobre" deste ano derreteu muito rapidamente, disse ela, "e o solo está realmente sedento."

“A Mãe Natureza vai ficar com a sua parte primeiro, e nós vamos ficar com o resto”, disse ela.

Em novembro, Butler co-escreveu um obituário para o lago na Catalyst Magazine, com sede na capital de Utah.

"O Grande Lago Salgado teve o seu último pôr do sol hoje, sucumbindo a uma longa luta contra desvios crônicos exacerbados pela mudança climática", começou. "Seus restos empoeirados ficarão espalhados pelo Vale do Lago Salgado por milênios — seremos constantemente lembrados de sua passagem por nossos monitores de qualidade do ar."

A peça expôs a história do reservatório, como ele se encontrou em apuros e o que os preocupados norte-americanos podem fazer para mudar a narrativa e amplificar suas vozes para salvar o amado corpo d'água.

"Houve uma ação para evitar a morte do Grande Lago Salgado, mas era muito pouco, muito tarde", dizia o obituário. "Ele apoiou a economia de Utah por muitos anos, mas não financiamos adequadamente sua saúde a tempo. Se tivéssemos feito isso, talvez não estaríamos lamentando sua morte hoje."

Falando à CNN, Butler reiterou muitos desses pontos, implorando: "Nós mudamos nosso mundo e precisamos mudar nossos comportamentos para manter ecossistemas incríveis que incluem humanos. Como aqui, em Salt Lake."

(Texto traduzido, clique aqui para ler o original em inglês).